¿Qué es la espelta?

Ene 17, 2016 | Cuaderno de campo, Salud y curiosidades

¡Hola a todos! Hoy os traemos una entrada con mucha información interesante acerca de qué es la espelta. Hace unos días surgió el debate acerca de qué es la espelta: ¿es una especie? ¿es una variedad? ¿es una subespecie?

  • Una especie se define a menudo como el conjunto de organismos o poblaciones naturales capaces de entrecruzarse y de producir descendencia fértil, pero no pueden hacerlo —o al menos no lo hacen habitualmente— con los miembros de poblaciones pertenecientes a otras especies.
  • Se denomina subespecie a cada uno de los grupos en que se dividen las especies, y que se componen de individuos que, además de los caracteres propios de la misma, tienen en común otros caracteres morfológicos por los cuales se asemejan entre sí y se distinguen de los de las demás subespecies.
  • En botánica y agronomía, la variedad es una población con caracteres que la hacen reconocible a pesar de que hibrida libremente con otras poblaciones de la misma especie. Por ello, en muchas ocasiones no se distinge facilmente lo que es una subespecie de lo que es una variedad e incluso estos dos terminos se usan como sinónimos.

Una vez definidos estos términos que nos servirán para calificar qué es la espelta, os contamos un poco de su historia.

La espelta es una planta perteniente a la familia de las gramíneas y tiene dispersión anemócora (es decir, se reproduce y sus semillas se dispersan a través del viento). Es un organismo hexaploide, es decir, presenta 6 juegos completos de 7 cromosomas diferentes (en total, 42 cromosomas). Esto que suena tan raro, en realidad no lo es, el trigo común (Triticum aestivum), también es hexaploide. Pero ¿el primer ancestro del trigo era hexaploide? La respuesta es no, el primer ancestro era diploide y tan sólo tenía 14 cromosomas. Se piensa que el ancestro de la espelta (y también del trigo común) es un aegilops (Aegilops speltoides). ¿Y como podemos pasar de una especie diploide a una hexaploide? Pues como pasan la mayoría de las veces en evolución, por azar. Además, ¿habéis visto alguna vez un grano de trigo/espelta? Es bastante grande, mucho más que cualquier semilla que se disperse por el viento. De hecho, es tan grande que sería practicamente imposible dispersarse por el viento. ¿Entonces, como el trigo y la espelta han podido evolucionar y mantenerse hasta la actualidad? ¡Aquí os dejamos la historia desde el principio!

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Hace unos 3 millones de años, el ancestro de todos los trigos (diploide), diversificó, formando los géneros Triticum y Aegilops. A partir de estos dos géneros, surgieron numerosas especies, todas ellas aún diploides. Pero las gramíneas (y otras muchas plantas) tienen una especial habilidad para hibridar entre especies. A este fenómeno se le conoce como alopoliploidía y cuando esto sucede, la especie resultante presenta una dotación cromosómica que es la suma de ambas especies. Así, T. boeoticum, T. urartu y A. speltoides hibridaron por azar, dando lugar a especies tetraploides, con 4 juegos de 7 cromosomas (en total, 28). Esta modificación hizo que el tamaño del grano aumentara, llamando así la atención de los agricultores para cultivarlo. Surgen así los trigos primeros trigos cultivados (que de no haberse cultivado, lo más seguro es que hubieran desaparecido). Con el paso del tiempo, surgió de nuevo otra alopoliploidía, donde se originaron los trigos hexaploides (como el trigo común o la espelta, Triticum aestivum y «Triticum spelta», respectivamente). Este es el origen de todos los trigos modernos.

El origen de la espelta se sitúa hace casi  unos 7000 años en Irán, extendiéndose su cultivo hacia oriente. Por ejemplo aperecen referencias de su uso en el Antiguo Egipto e incluso en China, en donde también se utilizó en la elaboración de bebidas del tipo de la cerveza, ademas de utilizarlo para el alimento. Llegó a Europa y en la Edad Media constituía el cereal con el que elaboraban el pan para las clases más adineradas, utilizando el centeno para los más pobres. Es en el siglo XIX cuando comienza el declive de la espelta debido principalmente a la presencia de una dura corteza que protege el grano y que necesita de su descascarillado antes de la molienda, aunque también influyó su bajo rendimiento productivo a la hora de ser cultivada, quedando relegada a cultivos y elaboraciones tradicionales en núcleos rurales.

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¿Pero entonces, que es más antiguo, la espelta o el trigo? Pues aunque os sorprenda, el trigo, el primer T. aestivum, es más antiguo que la espelta. ¿Entonces, por que se dice que la espelta es un cereal antiguo? Porque sin duda, es antiguo, pero no radica en su antigüedad el quid de la cuestión. La clave es que el trigo presenta un grano más grande, que no presenta cáscara y que da un mayor rendimiento de molienda. Es por ello, que el trigo ha sido manipulado y cruzado en numerosas ocasiones, haciendo que surgieran granos de gran tamaño y con mucho rendimiento, pero sin prestar atención a las propiedades ni cualidades del cereal (más que las meramente productivas). En cambio, el cultivo de la espelta se ha mantenido a lo largo del tiempo de manera tradicional, preservando todas las cualidades de esta especie. Actualmente está recibiendo más interés por sus cualidades nutricionales, mucho mayores, por su resistencia a plagas y su capacidad para crecer en suelos con fertilidad limitada y en climas  húmedos y  fríos, donde se adapta mejor que el trigo.

Pero volviendo a la pregunta inicial, ¿qué es la espelta? Pues como hemos dicho anteriormente, la espelta es una planta domesticada por los seres humanos, así que puede ser lo que cada uno quiera (algunos dirán que es especie, otros subespecie). Sin embargo, como se ha visto en numerosas ocasiones y en numerosos artículos, la espelta puede hibridar con los trigos hexaploides (como el trigo común) por lo que no se podría considerar como especie. Lo más correcto es nombrarla como subespecie (o variedad, desde un punto de vista agrónomo) y llamarle Triticum aestivum ssp. spelta.

Esperamos que os haya gustado esta entrada tan informativa con la historia de la espelta. Y recordad, si queréis probar nuestra espelta, ¡¡visitad www.espeltaecologica.com!! Un abrazo fuerte a tod@s.